Alicia Walker: « I Am Alicia »

17 janvier 2022

I Am Alicia, le premier album de l’ancienne leader du groupe d’art-rock Oshwa, basé à Chicago, est un récit audacieux de la découverte de soi où Walter encourage l’auditeur à s’enraciner dans ses vérités universelles ; une bande sonore pour vous aider à surmonter les obstacles de la vie lorsque vous avez l’impression d’être votre seul supporter. Embrassant des influences allant du jazz et de la composition classique des standards américains au hip-hop et à la new wave pour construire sa propre marque d’éclecti-pop, Walter trace un chemin vers l’actualisation, l’acceptation et l’amour qui est sans peur dans son son et ses paroles.

Connue pour sa « voix quasi-cosmique » (Wired) et sa « stratosphère d’écriture de chansons bien à elle » (Consequence of Sound), elle vous invite dans l’itération la plus dynamique de son monde tel qu’elle le connaît. Inspiré par une vie en mouvement et né d’une passion sans fin pour la création, I Am Alicia est à la fois un exercice de mythologie personnelle et un appel à « se libérer » et à rejoindre Walter dans son odyssée. Ce qui s’est développé dans une période de changement intense alors qu’elle a déménagé de Chicago à New York en 2016, où la seule constante était le temps passé avec elle-même, l’artiste voit cette collection de 10 titres comme « un voyage du héros à travers l’inconscient, conduit par mon désir d’expérimenter qui je suis, à l’intérieur, et ce que je fais dans cette vie, à l’extérieur. »

« Je ne m’attendais pas à ce que les choses se passent comme elles se sont passées avec mon groupe. Je ne m’attendais pas à devoir me trouver de la manière dont j’ai trouvé que je devais me trouver avec cet album », explique Walter. « Je me suis beaucoup demandé comment j’étais arrivé là. Pourquoi est-ce que je suis en train de vivre ce processus maintenant ? Il y a cet élément d’essai – et d’essai et d’essai – et puis vous êtes tout simplement. Vous réalisez que vous l’êtes, tout simplement. C’est là où cet album m’a mené, personnellement. En allant de l’avant, une toute nouvelle porte s’ouvre à moi pour être moi-même. »

Dès le début du morceau d’ouverture « Prelude », la voix puissante de Walter exprime sa soif d’expériences et de compréhension plus conscientes. Alors qu’une voix manipulée se retrouve coincée dans une boucle, elle chante ce que ce serait, ce que l’on ressentirait en se libérant des croyances limitatives qui nous collent à la peau au fil du temps. Elle suggère qu’elle a trouvé une réponse, en livrant le refrain retentissant, qui fait presque tourner la langue : « Je pensais que je savais, je pensais que j’étais au courant, mais tu ne peux pas savoir, je pense, jusqu’à ce que tu l’oublies, tout ce que tu fais est aussi tout ce que tu ne fais pas, tu ne tiendras rien si tu ne le laisses pas partir ».

Avec une force d’un autre monde qui la guide, l’artiste s’est imposé une date limite pour achever ce qui la présenterait correctement comme un acte solo, prenant pour la première fois sur elle tous les éléments de la production. De mars à octobre 2018, le défi de donner vie à un projet aussi ambitieux l’a menée de son nouvel environnement à New York au calme des Catskills, au nord de l’État, au rythme frénétique de salles de concert historiques comme le Village Vanguard de New York (comme on l’entend sur « Who Am I ? ») et à certains appartements des 18 musiciens qu’elle a rencontrés et avec lesquels elle a collaboré tout au long du processus d’enregistrement.

Face à l’épuisement professionnel, deux semaines avant la fin de l’enregistrement, elle a rencontré le producteur et ingénieur du son Devin Greenwood (Sufjan Stevens, Steve Reich, Norah Jones), qui lui a rappelé que le voyage est tout aussi important, sinon plus, que la destination. Ensemble, les deux hommes ont retravaillé la version de Walter de l’album terminé pendant une autre année complète au studio de Greenwood à Brookyln, The Honey Jar – testant la gamme et la texture de sa voix tout en magnifiant la vibration émotionnelle au cœur de chaque chanson par des prises supplémentaires.

Le résultat ? Un château de cartes musical délicatement équilibré, transcendant les genres et prouvant ce qu’il est possible de faire lorsqu’un artiste suit son instinct. Ce que Walter considère comme de nouveaux personnages » – ces parties d’elle-même nouvellement découvertes qu’elle a rencontrées sur le chemin de I Am Alicia – sont incarnés dans chaque morceau successif qui explore davantage les thèmes de l’attente, de l’identité et de l’ego, et de l’appartenance à travers une variété de sons et d’attitudes.

Sur « House of Yes », une ode libre au lieu de danse bien-aimé du même nom à Brooklyn, notre protagoniste prête pour le club nous défie de la rencontrer au centre de la piste de danse, nous tentant avec la liberté qui vient en se sentant en sécurité – et sauvé par le DJ. Le riff funk familier de « Suit Yourself » amortit les exigences de diva de Walter et sa façon ludique de faire face à sa propre mortalité et de choisir d’en tirer le meilleur parti, tandis que la lettre d’amour à sa nouvelle personnalité, « A Toast », habilement criblée de références aux comédies romantiques new-yorkaises, et « Standing at your Doorstep » détaillent l’optimisme et la promesse des nouveaux départs.

Avec le morceau de clôture « I Am » » Alicia Walter se trouve à la fin d’un voyage tout en sachant qu’un autre pourrait être juste au coin de la rue. Pour la prochaine fois, elle est mieux équipée. Elle se connaît. Une déclaration puissante, presque orchestrale, qui se situe quelque part entre Carole King et Diana Ross, tout en restant bien à elle, notre héroïne trouve sa vérité : « Je suis moi/Unéquivoquement/Qui d’autre serait-ce ? et hey, c’est un plaisir de vous rencontrer » (I am me/Unequivocally/Who else would it be?/And hey, it’s so nice to meet ya).

Que vous le vouliez ou non, tout le monde est jeté dans le feu de tant de façons différentes. On est forcé de changer et de réaliser des choses sur soi-même dont on n’aurait jamais pensé qu’elles faisaient partie de nous. Walter dit ainsi : « Cela va continuer à se produire, et je pense que ce sera le même sentiment dans 10 ans – que j’ai tellement changé depuis le début de cet album. Mais je ne changerais rien maintenant. C’était l’expérience du phénix surgi des cendres et, pour cette raison, c’en est magnifique. »

***1/2