Ben Howard: « Collections From The Whiteout »

Ben Howard s’est depuis longtemps imposé comme le meilleur auteur de compositions mélancoliques de Grande-Bretagne. Son premier album Every Kingdom – sorti il y a dix ans – est arrivé à un moment où la pop folk acoustique atteignait son apogée. Plein de ballades joyeuses et sincères et de chansons boisées pimpantes, il a lancé Howard dans le grand public et lui a valu deux Brit Awards (Best Male et Breakthrough).

Bien qu’extrêmement réussi, ce n’était pas un indicateur de l’étendue, de la complexité et de la profondeur des émotions que sa musique allait devenir. L’album suivant, I Forget Where We Were, s’éloigne du son acoustique commercialisé et s’oriente vers un monde plus sombre, plus obscur et plus profond, tant dans ses paroles que dans ses mélodies plus complexes. Noonday Dream, sorti en 2018, a une fois de plus orienté Howard vers une direction plus progressive et expansive, dans laquelle la voix de Howard ne fait plus qu’un avec un buzz désormais électronique et distordu, un autre instrument dans une brume encombrée.

Cela nous amène à son nouvel album, Collections From The Whiteout, qui, pour une fois, au lieu d’entraîner l’auditeur dans une nouvelle direction stimulante, se penche sur sa discographie et la fusionne en un bel ensemble. Il est logique qu’à un moment aussi important de sa carrière, Howard ait réfléchi à ce qui l’a précédé, pour créer ce qui pourrait bien être son œuvre la plus intéressante à ce jour. La production du disque a été confiée à l’omniprésent Aaron Dessner de The National, connu pour son incroyable travail d’orchestration, de composition et de production avec le groupe alternatif acclamé par la critique, ainsi que pour ses récentes collaborations avec Taylor Swift et son partenariat avec Bon Iver (sous le nom de Big Red Machine). Son empreinte se fait sentir dès l’ouverture avec un un  « Follies Fixture » enveloppée d’un tournoiement de flûtes électroniques, avec au cœur une belle série de bips, Howard et sa guitare émergeant lentement, comme s’il sortait de son hibernation. De même, l’excellent « Sorry Kid » va se développer à partir d’un battement de tambour de synthétiseur 808, pour devenir une sublime pop-song alternative.

Le premier « single » « What A Day » est tout simplement incroyable : ce n’est pas seulement le point culminant de l’album, mais un exemple fantastique de la vision de l’album dans son ensemble. Le falsetto occasionnel, mais toujours percutant, de Howard est le point focal de ce magnifique morceau acoustique, presque sarcastiquement rhétorique, alors que Howard se demande fréquemment « Où va le temps ? ». Sa magnifique mélodie sous-jacente tirera à la fois sur votre corde sensible et sur votre cerveau pendant des semaines.

Sur le plan thématique, le disque est intriguant et existentiel. « Crowhurst’s Meme », par exemple, est une exploration du côté universel non documenté de l’histoire de Donald Crowhurst, un homme d’affaires britannique mort en mer à la fin des années soixante. Howard, comparant ses parties de guitare synthétiques bancales à un sentiment de mal de mer, fait dériver son esprit vers l’histoire de Crowhurst. Le morceau qui en résulte vous laisse bercé par les synthés ondulants, guidé par l’incroyable lit vocal d’Howard. « The Strange Last Flight Of Richard Russell » reflète, lui, le voyage d’un ingénieur malhonnête qui a détruit un avion et sa propre personne il y a quelques années, une histoire sombre contrastant fortement avec la légèreté et l’impression d’espace de la chanson, on a presque l’impression d’être à des milliers de pieds dans les airs en écoutant la voix ardente de Howard sur la production glaciale et presque spatiale de Dessner.

Collections est l’album le plus paisible qu’Howard ait jamais produit, et même si cette observation peut paraître étrange, elle a un impact significatif sur l’auditeur. Cela commence symboliquement sur la pochette – où Howard est simplement affalé sur une chaise – se poursuit avec son sourire insaisissable dans le clip sombre et comique de « What A Day », et enfin, dans le son, car sa voix semble légère et presque dépourvue d’effets vocaux, flottant au-dessus de la production électronique et expérimentale plutôt que de se cacher sous elle. Le xôté buggé de « Finders Keepers » et le folky blues de « Far Out » en sont des exemples parfaits en s’insinuant lentement à l’esprit. C’est un disque véritablement émouvant, qui s’imprègne de vous, et qui mérite un casque pour en profiter pleinement.

Il y a quelques morceaux, pourtant, qui manquent légèrement leur but, « Rookery » est une chansonnette à la Joni Mitchell, avec un son jovial et piquant qui, bien que joli, semble plus adapté à un café de petite ville qu’au grand paysage sonore expansif qui a été soigneusement créé ici. « Unfurling », quant à lui, a aussi ce petit côté désaccordé qui entre en conflit avec le monde électronique onirique dans lequel vous avez été plongé pendant la majeure partie du disque.

Il aura fallu attendre aussi longtemps pour entendre l’association de Howard et Dessner, un mariage apparemment parfait. Howard offre à Dessner quelque chose de tout à fait différent à travailler, un auteur-compositeur plus intéressé par l’exploration du monde que par lui-même, tandis que la production électronique et les boucles de Dessner mettent au défi et freinent l’envie de Howard de développer ses chansons à l’infini (comme il l’a fait sur Noonday) afin de présenter un mélange irrésistible de folk progressif et d’électronique qui est suffisamment étrange et complexe pour les fans de longue date, mais captivant et accueillant pour les nouveaux auditeurs qui veulent découvrir un son d’un autre monde.

***1/2

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