Toe Fat: « Toe Fat » &  » Toe Fat Two »

En ce qui concerne l’évocation de grands patronymes donnés à des groupes au fil des « années rock », il y a fort à parier que Toe Fat n’obtiendra pas beaucoup de voix. Et ce, uniquement de la part des personnes qui savent qu’ils ont existé, ce qui est un groupe assez restreint pour commencer. Cependant, ce groupe au nom bizarre a sa propre « note de bas de page » dans l’histoire du rock, étant le groupe qui comptait parmi ses membres à la fois Ken Hensley et Lee Kerslake, après qu’ils aient quitté leur groupe précédent The Gods et avant que l’un d’eux ne rejoigne Uriah Heep. En fait, ce n’est probablement que dans les cercles de Heep que le nom de Toe Fat fait encore parler de lui. Pourtant l’homme derrière la fondation du groupe était Cliff Bennett, à la fin des années 60, tout comme Cliff Bennett And The Rebel Rousers. À lcette pépoque, Bennett – sans doute conscient du fait que tout réveil rebelle qu’il avait réussi à faire ne se reproduirait pas de sitôt – a choisi de former un autre groupe au style plus heavy, plus adapté aux nouvelles tendances de l’époque, et il a recruté trois membres des Gods, récemment dissous, sous la forme de nos deux futurs Heep Heroes, mais aussi John Glascock, qui s’est ensuite rendu célèbre avec Jethro Tull avant sa mort prématurée, à la basse. Un peu comme un futur supergroupe, en fait, dont les membres étaient inconnus à l’époque, mais qui allaient devenir plus célèbres plus tard – à l’exception de Bennett, dont la trajectoire de carrière allait dans l’autre sens.

Faisant équipe avec deux frères directeurs qui avaient des relations assez solides (selon Bennett dans le livret d’accompagnement), le nom de Toe Fat était en fait un défi qu’il relevait pour trouver le nom le plus dégoûtant possible. Heureusement, les suggestions antérieures de Bollocks and Shit Harry ont été abandonnées et Toe Fat est né. Leur premier album éponyme a poursuivi le thème quelque peu répugnant de la couverture (également utilisée pour cette collection), montrant plusieurs personnes sur une plage avec la photo trafiquée pour leur donner des orteils géants à la place de la tête. On y voit notamment un petit couple nu à l’arrière-plan, qui s’est retrouvé dans certaines zones sous la coupe de la censure, ce qui a amené certaines éditions à les remplacer par un mouton. Oui, c’est vrai, un mouton. Sur une plage. Avec des hommes aux têtes d’orteils géantes. N’oubliez pas que c’était en 1970. Les choses étaient différentes à l’époque, les enfants…

Mais qu’en est-il de l’album contenu dans cet étrange emballage – était-il bon et tient-il la route aujourd’hui ? La réponse à ces deux questions est un « oui partiel » retentissant, car il s’agit d’un premier pas imparfait mais fascinant d’un line-up qui n’a duré que le temps d’un seul album. Il y a des échos sonores de Uriah Heep partout, mais c’est inévitable puisque Hensley a apporté toutes les guitares, tous les claviers et quelques chœurs, avec Kerslake qui s’occupe également des chœurs et de la batterie. Cela signifie qu’à l’exception de Bennett, tout ce que vous entendez sur cet album, à part la guitare basse (et très occasionnellement la flûte et l’harmonica), est 100% Uriah Heep. Une analyse des crédits d’écriture indique qu’à l’exception de quelques reprises, tout le reste du matériel est crédité à Bennett seul – mais attendez, car cela est trompeur. Il s’avère – encore une fois, grâce au livret d’information – que Hensley a ennuyé le Management Duo en créant sa propre maison d’édition, et qu’en conséquence de ce désaccord, il a été sommairement licencié avant la sortie de l’album, et son nom a été retiré des crédits d’écriture. Il s’avère qu’il a co-écrit le matériel avec Bennett, ayant clairement une grande main dans le côté musical des choses, donc une fois de plus toute ressemblance avec Heep est entièrement attendue.

La guitare de Hensley est en fait plus présente que son jeu au clavier sur l’album, et elle rappelle de façon salutaire à quel point il était un guitariste accompli – un fait souvent négligé pendant son passage chez Heep, lorsque son travail à six cordes avait tendance à être principalement des parties de slide ou des parties acoustiques. En fait, c’est un de ces enregistrements où le groupe est plus fort que le matériel, ce qui lui donne un véritable coup de pouce là où il faiblit un peu, en particulier sur la deuxième moitié du disque. Les reprises de l’album comprennent Nobody, qui a été enregistré par Three Dog Night entre autres, mais surtout la chanson qui donne son titre à cet ensemble, Bad Side Of The Moon, qui a été écrite par Elton John et Bernie Taupin, mais qui n’est sortie à l’origine par Elton que sur le single de la face B de la chanson « Border ». Il était apparemment un fan des Rebel Rousers (qu’ils ont baptisé « The Milky Bar Kid » lors de leurs concerts), et il était heureux qu’ils l’aient enregistré, et cela en valait la peine, car c’est un excellent morceau, avec une délicieuse guitare acoustique de Hensley évoquant par endroits le Sorcier. En fait, la première moitié de l’album est extrêmement forte, avec le riff d’ouverture « That’s My Love For You », le « Bad Side Of The Moon » qui suit, le heavy prog du Nobody mentionné plus haut (avec un excellent entraînement de six minutes à la guitare) et, peut-être le meilleur de tous, le magnifique « The Wherefors And The Whys », avec un travail de guitare magique et sensible de Hensley.

Vers la fin de l’album, une ou deux compositions plus faibles apparaissent, qui manquent de mélodie mémorable, bien couvertes par les capacités du groupe en tant que collectif, et de Hensley en particulier. Il n’y a qu’un seul faux pas vraiment désastreux, qui voit Bennett revenir à ses racines des années 60 avec une reprise de « Just Like Me, » enregistrée par The Coasters à l’origine, et plus tard par les Hollies et les Searchers. Avec son refrain banal du milieu des années 60 et ses couplets de comptines de curling, c’était une mauvaise chanson au départ, et la décision de la reprendre est une décision déroutante et mauvaise. Passez sur celle-ci cependant, et il y a un album qui vaut la peine d’être découvert se cachant sous ces orteils géants.

Avec le départ de Hensley et aussi de Kerslake, on oublie souvent qu’un Toe Fat remanié a enregistré un deuxième album, le très imaginatif Two. John Glascock a fait appel à son frère Brian à la batterie, tandis que les guitares sont assurées par Alan Kendall, qui travaillera avec les Bee Gees avec beaucoup de succès pendant plusieurs années. Cette fois, les claviers sont supprimés. L’album est arrivé dans une autre pochette franchement horrible montrant un tas de ce qui semble être de la nourriture pourrie et de la vie d’insectes. Mais regardez parmi les asticots et autres désagréments, et vous remarquerez le retour des hommes-pouce, cette fois-ci minuscules et grimpant dans le paysage. C’est une belle touche, mais vraiment, ce n’est pas surprenant que l’album ait coulé comme une pierre ! Il est même largement ignoré, certainement par rapport aux débuts, par le groupe lui-même, mais en fait, même si le facteur Heep a disparu, c’est un album qui a tout de même beaucoup à recommander.

« Opener Stick Heat « – une fois passée l’intro bizarre de ukelele – est un monstre absolu, une bête de six minutes qui s’écrase sur son chemin comme un hybride de « Purple Haze » et de « The Wizard » de Black Sabbath.. Rien n’était aussi lourd au début, c’est sûr. Le troisième morceau, Idol, est un autre cracker axé sur les riffs, et bien que le blues de sept minutes de « There’ll Be Changes » dépasse de loin l’accueil qui lui est réservé, il comporte un solo de guitare non crédité de Peter Green qui est aussi bon qu’on peut l’espérer. Il y a une tentative d’exploiter la veine prog avec les huit minutes de A New Way qui, tout en luttant pour maintenir une forme cohésive, contient de très bonnes idées. Album plus proche Midnight Sun est un autre morceau de hard rock qui présente l’une des meilleures performances vocales de Bennett, et qui clôt l’album original avec un style raffiné. En bonus, on trouve les deux faces d’un « single ultérieur », dont la face A,  « Brand New Band » (composé par le futur claviériste de Gillan, Colin Towns) est un excellent enregistrement et est plein de mérite. L’autre face,  « Can’t Live Without You » de Bennett, en revanche, peut facilement ignorée.

Il est probablement vrai que la plupart des gens vont s’intéresser avecattention sur le premier album grâce à la connexion Heep, mais il serait insensé de s’arrêter là. À sa manière, le deuxième album a autant de raisons de le recommander et, dans l’ensemble, il pourrait bien n’être que l’album le plus fort. Cliff Bennett fournit également des informations intéressantes dans le livret d’accompagnement, bien qu’il y ait un point sur lequel il doit sûrement être confondu. Il affirme que Hensley l’a appelé pour lui offrir le poste de chanteur principal d’Uriah Heep avant que David Byron ne le rejoigne, ce qui aurait été une surprise pour Byron, qui avait été un membre fondateur de l’incarnation pré-Heep Spice deux ans avant même que Hensley n’arrive ! Malgré cela, c’est une lecture intéressante et instructive.

Consultez ces deux ouvrages et profitez d’une tranche largement inédite de l’histoire du rock du début des années 70. Venez pour le Heep, mais restez pour les Toes. Cela en vaut la peine.

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