The Hold Steady: « Open Door Policy »

Peu de groupes ont laissé une empreinte plus importante dans la boue du rock du XXIe siècle que les Hold Steady. Si Boys and Girls in America est devenu en 2006 la bande-son définitive d’une génération de jeunes incertains, il ne constitue qu’une pierre de touche dans un catalogue de moments forts. Le dernier opus du groupe, Open Door Policy, est le plus confortable et le plus expérimental du sextet.

Dans le prolongement de l’élargissement du lineup réintroduit sur Thrashing Thru the Passion en 2019, Hold Steady démontrent le niveau d’assurance d’un groupe qui a quelque chose à dire mais rien à prouver. 

Ce confort est le résultat de beaucoup de choses, la plus évidente étant l’âge, mais aussi les changements dans les horaires de tournée et les processus d’écriture qui s’adaptent mieux à la vie des stars du rock de la quarantaine. Après avoir fait deux disques sans le claviériste Franz Nicolay, puis fait une pause, ils ont retrouvé Nicolay en 2019 pour Thrashing Thru the Passion, un disque qui les a fait replonger dans les eaux musicales. Aujourd’hui, ils plongent la tête la première.

Open Door Policy porte toutes les marques de commerce d’un disque Hold Steady : Le chant distinctif de Craig Finn est soutenu par un son distordu sans effort et tout aussi complexe. Les paroles de Finn sont parsemées de personnages louches et d’âmes en désordre, mais Open Door Policy a plus d’un avantage. Enregistrée en 2019, ses thèmes de la santé mentale, de l’inégalité des revenus et de l’isolement sont d’autant plus pertinents aujourd’hui. Des morceaux comme « Lanyards », qui figure parmi les meilleures chansons du groupe, sont enveloppants et déchirants, tandis que « Spices » démontre qu’ils ont perdu une partie de l’appréhension de Thrashing Thru The Passion et qu’ils savent où se situe chaque membre du groupe.

Mais ne confondez pas Open Door Policy avec un réchauffement édulcoré de leur son Americana. Le groupe n’a pas mis fin à son interruption juste pour l’argent – il y a plus de terrain musical à couvrir. Les rythmes électriques de « Unpleasant Breakfast » expriment ce côté expérimental, tandis que les « Woo » du refrain sont comme une réinvention des chœurs de la scène rock du milieu des années 2000 dont ils sont issus. Sur « Riptown », Hold Steady font leur meilleure impression du groupe avec un rythme de basse endiablé, des cuivres libres et un piano de style honky-tonk qui rappelle un bar enfumé. Bien que toutes les expériences ne fonctionnent pas il est rafraîchissant de voir un vieux groupe essayer de nouveaux trucs.

Mais là où Open Door Policy e excelle vraiment, c’est dans son sentiment d’anxiété constant. Comme l’une de ces grandes nuits dont Hold Steady ont passé deux décennies à chanter, le matin finit toujours par arriver. Même les sorties momentanées, alimentées par les cuivres, ne suffisent pas à évacuer complètement la tension. Si l’art imite la vie, alors la tension musicale, les thèmes d’actualité et les efforts d’Open Door Policy pour réimaginer le groupe tout en restant authentique capturent habilement le monde d’aujourd’hui.

***1/2

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