The Gathering: « Blueprints »

Il est facile de considérer le contrôle de la qualité comme allant de soi quand on a affaire aux meilleurs groupes dans leur domaine, et c’est ce qu’a fait le groupe de rock expérimental néerlandais The Gathering. Leur chef-d’œuvre Souvenirs en 2003 était une étonnante transmutation du trip-hop vintage en rock, surprenante par sa fidélité à la fois au matériel d’origine et à l’atmosphère gothique caractéristique du groupe, tandis que Home en 2006 était un déballage trompeur et morose de ce son dans un cadre alt-rock plus polyvalent. The Gathering ont plus qu’il n’en faut d’élements pour jouer qu’on s’intéresse à leur discographie mais ces deux-là sont facilement comparables à leur opus central How to Measure a Planet ? . Si une phase de la carrière d’un groupe méritait un déballage d’archives inattendu, celle-ci l’est certainement et c’est pour cela que le groupe avait abandonné Blueprints, une compilation de deux heures, en 2017. Avec trois ans d’interruption derrière eux et un état de semi-activité permanent devant eux, la question de à quoi faut-il s’attendre est, désormais, légitime

À bien des égards, cette compilation est exactement ce que vous imaginez pour une collection composée principalement de démos et de premiers mixes. Tous ces morceaux portent des traces de la grandeur future, mais semblent résolument incomplets pour quiconque connaît leur forme finale – l’horreur du choc ! Il est curieux d’entendre des morceaux comme « Alone » ou « A Noise Severe » dans un état squelettique, le premier n’étant pas encore équipé d’une coda ou d’un rythme entraînant, et le second n’ayant presque pas de ligne de basse (elle apparaît comme un lead de guitare dans le second couplet). Cependant, il n’y a pas grand-chose qui justifie plus qu’une inspection cursive, ne donnant guère plus qu’une confirmation théorique des développements qui mènent à une forme finale familière. Il est parfois intéressant d’entendre des paroles différentes, généralement plus maladroites, comme sur « A Life All Mine », ou le groupe qui expérimente des sonorités alternatives, ou sur « Fatigue », « Forgotten », ou la version presque rocailleuse de « Shortest Day. Mais l’appel est ici très centralisé ; il est facile de comprendre pourquoi ces configurations ont été laissées de côté.

Ce qui suscite intérêt dans Blueprints, et est peut-être même révélateur pour le groupe au sens large, ce sont les nombreux points où l’inachèvement de ces premières versions découle moins du sous-développement mais plus d’arrangements trop chargés ou mal ciblés qui se trouveraient rationalisés dans l’intervalle. « Waking Hour », « In Between » et surtout « Disarm » (plus tard « You Learn About It ») contiennent la plupart, sinon la totalité, des motifs qui allaient finalement les faire frôler la perfection, mais le groupe n’avait pas encore pris conscience de leur importance. Ces versions sont délavées dans des progressions d’accords gothiques surmultipliées et malaisées, mais de simples actes de soustraction donneront plus tard à van Giersbergen l’espace dont elle a besoin pour que sa voix guide le reste du groupe au lieu de les affronter. La même chose s’applique à l’intérieur du département instrumental – quelques notes de moins sur la ligne de guitare « Waking Hour », et la magnifique coda shoegazet dans certaines lignes de van Giersbergen. « These Good People » est l’une des premières versions les plus proches de l’aaboutissement esthétique, et elle sera par la suite l’une des meilleures du groupe et l’une des plus fortes incursions dans le sinistre downtempo jamais réalisées par un groupe de rock, mais la différence qu’apporte ici une seule ligne de trop dans son refrain est astronomique : « nous jouerons une chanson… » (we’ll play a song…) chante van Giersbergen, une ligne de trop dans un refrain qui se développera plus tard sur la suggestion et l’espace vide. La chanson trébuche sur elle-même et passe de chef-d’œuvre à inadaptation en l’espace d’un battement de cœur.

C’est dans des moments comme celui-ci que la valeur réelle de Blueprints entre en jeu : en tant que texte secondaire informatif qui clarifie exactement à quel point les versions finales étaient contingentes sur l’accent et la retenue que le groupe devait clairement mettre en œuvre. Cette compilation fourmille d’idées semi-formatées et sonne souvent confus en tant que tel, mais, fait crucial, le groupe avait déjà le son de base de Souvenirs et de Home au départ ; les problèmes qu’ils allaient ensuite aplanir sont principalement liés à l’écriture et aux arrangements. On a toujours respecté The Gathering en tant que groupe très novateur et on plus ou moins supposé que les mécanismes de l’écriture de base étaient une seconde nature pour eux, dans le sillage de leur exploration texturale et stylistique. C’est pourquoi il est intéressant d’entendre ici les premiers se battre pour suivre le second ; il est facile d’apprécier la discipline dont ils ont fait preuve en réduisant leurs morceaux à leurs qualités principales, en faisant preuve d’une grande sensibilité à l’égard des textures qui étaient nécessaires et engageantes, et qui constituaient la boue et l’excès. De ce point de vue, cette compilation est un aperçu intéressant des processus de production et d’écriture du groupe qui jette un regard nouveau sur les albums originaux sans démystifier leurs attraits établis.

Enfin, le quotient des chansons non démo de Blueprints se retrouve en confortable territoire de face B. La plupart des morceaux inédits sont des sketches instrumentaux qui montrent une cartographie décente de la palette trip-hop, mais aucun d’entre eux n’est particulièrement mémorable, à l’exception de « The Intangible », qui aurait fait un interlude décent pour Souvenirs si cet album en avait nécessité un. Les autres chansons montrent un potentiel plus clair ; « Debris » est un agréable rocker en niveaux de gris, extrait d’un titre similaire à « Monsters », bien que réalisé de manière moins cohérente, et « Mokaka » est un rembobinage assez agréable du son spacial du groupe sur How to Measure a Planet ? Le morceau d’ouverture « Blister est probablement le plus fort de ces morceaux, un peu disjoint mais à la fois aéré et plein d’entrain, d’une manière qui saisit l’esprit classique de Gathering d’une manière comparable au très apprécié « Frail (You Might As Well Be Me) ». Aucun de ces titres n’est vraiment révélateur de leur place aux côtés des démos des futurs classiques, mais il y a une certaine satisfaction à pouvoir retracer leur relation avec la boîte à outils du groupe de cette époque. Une certaine satisfaction est probablement la meilleure façon de résumer cette sortie : elle est très destinée aux plongeurs et n’était pas vraiment destinée à l’écoute de base, mais c’est un rare aperçu des fondations d’un groupe qui semblait destiné à ne nous donner que des œuvres caractérisées par le tutoiement des dommets.

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