Tom Petty: « Wildflowers & All the Rest » (Deluxe Edition)

La première sortie posthume de Tom Petty, An American Treasure, suggérait si fortement que le regretté rockeur atteignait un nouveau niveau de sophistication dans son écriture au moment de sa mort tragique et inattendue. Mais il est juste de dire que Wildflowers en 1994 a été un pas important dans cette même direction et c’est une évaluation juste, même sans entendre ces archives ou sans mesurer à quel point leur surplus de contenu est pleinement révélateur de la combinaison d’inspiration et d’artisanat derrière le projet produit par Rick Rubin. 

Le deuxième album solo de TP ne s’est pas vendu dans les mêmes proportions que son premier, Full Moon Fever, mais il a connu un succès commercial assez important et, depuis sa sortie, le titre a acquis un statut quelque peu sacré, car l’artiste lui-même en avait parlé en termes si révérencieux. Plus tard dans sa vie, Petty a également souvent parlé de jouer l’album en live dans son intégralité avec les Heartbreakers, ainsi que de sortir une édition augmentée basée sur le matériel laissé dans ses archives. Mais en raison de sa disparition soudaine, le premier événement n’a jamais eu lieu (en une seule série de concerts comme il l’avait prévu de toute façon), mais sa famille survivante a fait en sorte que le second devienne réalité.

Si le disque compact n’avait pas été la configuration audio dominante au moment de la sortie de Wildflowers il y a plus d’un quart de siècle, ses soixante minutes et plus auraient été composées d’un double jeu de vinyles. C’est-à-dire, au moins si Tom Petty et Rick Rubin voulaient conserver une qualité audio aussi supérieure que ce son remasterisé (au moins par rapport à certains des CD disponibles du titre) : le mixage de proximité de cette édition de luxe permet à de multiples nuances supplémentaires dans la voix de Petty et les instruments d’accompagnement d’émaner des haut-parleurs ou des écouteurs. Même dans un arrangement aussi épars que celui de la chanson titre, la présence des soniques est une vertu estimable en soi, alors que sur des morceaux moins importants comme « You Don’t Know What It’s Like », cette caractéristique camoufle au moins quelque peu les lacunes des chansons.

Des collections d’archives étendues comme Wildflowers & All The Rest obligent généralement à penser à des listes de pistes alternatives et souvent à de multiples reconfigurations de ce type, surtout dans un cas comme celui-ci : avec un disque d’environ quarante minutes de sorties, les perspectives sont vraiment généreuses. Ajoutez à cela la réalité : l’album tel qu’il a été publié à l’origine a été, sur l’insistance de Warner Records, réduit à ses quinze derniers morceaux, laissant dans la chambre forte les dix numéros de ce deuxième disque de quatre. Pourtant, des morceaux tels que « Confusion Wheel » et « Hung Up and Overdue » prennent une importance encore plus grande, en raison des thèmes profondément introspectifs qui imprègnent la majorité du matériel.

Ce volet du recueil plus vaste précise toutefois que les arrangements peuvent parfois éclipser les compositions : « « Somewhere Under Heaven », par exemple, finit par imiter un peu trop Who’s Next en raison de la densité du son. Par ailleurs, il est révélateur que les morceaux doux-amers comme « Something Could Happen » ne soient pas la proie de cette complaisance, précisément parce que, comme une grande partie de « The Last DJ » de Petty, ils ressemblent davantage à un hommage stylistique et productif judicieux à son grand ami, le regretté George Harrison. « Leave Virginia Alone » évoque le même mélange luxuriant d’instruments, se déplaçant à un rythme tranquille mais affirmé, évoquant un monde à part entière dans la chanson.

Dans une mesure encore plus grande, ces quinze démos et enregistrements maison réaffirment la notion de Petty et Rubin d’une sortie plus expansive. Des morceaux plus discrets de l’ordre de « Only A Broken Heart » et des titres inédits comme « There’s A Break In The Rain (Have Love Will Travel) »sont des morceaux avec « Crawling Back to You ». Si cette qualité homogène est par ailleurs transparente, basée sur le ton du chant de TP, la continuité est encore plus claire grâce à la juxtaposition des deux derniers morceaux. Cette petite touche significative témoigne de la perspicacité que Ryan Ulyate, ingénieur et coproducteur de longue date de Petty, a offerte aux conservateurs de ce set, les filles de Tom, Adria et Annakim, et sa femme Dana, ainsi qu’à Heartbreakers Mike Campbell et Benmont Tench.

Le fait que le redoutable groupe de Tom Petty – le guitariste Campbell, le claviériste Tench, le multi-instrumentiste Scott Thurston, le bassiste Howie Epstein et le batteur Steve Ferrone- se produise souvent lors des sessions de Wildflowers suggère que les prises de concert ne sont pas très différentes de leurs homologues en studio. Mais il est un fait que, même sans improvisation poussée, le jeu de ces quatorze représentations, enregistrées lors de diverses tournées de 1995 à 2017, apporte une nouvelle vie et jette un nouvel éclairage sur ce matériel par ailleurs familier. En outre, « Girl On LSD » apparaît ici à la place de « Only A Broken Heart », devenant ainsi facilement disponible en dehors de son statut autrement très rare en studio (conçu comme une face B unique, il a été jugé trop controversé par la maison de disques).

En plus de varier les setlists avec des titres roots comme « To Find A Friend », la garantie collective découlant du lien entre le leader du groupe et le quintette donne une touche délicate à des morceaux comme « Climb That Hill » et « Hope You Never » : la fragilité des émotions qu’ils contiennent impose une musicalité proportionnellement délicate. De plus, en entendant la voix du leader chanter « Time to Move On », on prend une distance saine supplémentaire par rapport au sujet qui, plutôt que de miner la nature personnelle du matériel, renforce le sentiment évident de fierté et de plaisir que l’auteur prend à jouer ces chansons particulières.

L’écoute de Wildflowers & All The Rest Deluxe Edition peut inévitablement susciter chez les auditeurs la triste pensée que l’ensemble représente une grande ambition laissée insatisfaite avant la mort inattendue de Petty. Néanmoins, que la perception soit basée ou non sur l’un des somptueux formats contenant de multiples essais, des paroles complètes, des images graphiques personnalisées et une série de photos, son existence même fournit un aperçu précieux du processus de création. En fin de compte, c’est le plus durable de tous les ajouts possibles à l’héritage de Petty.

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