Mastodon: « Medium Rarities »

Originaire d’Atlanta, en Géorgie, Mastodon s’est fait connaître depuis la sortie de son premier album, Remission (2002), qui a été généralement salué comme ayant un son distinct. Ce qui rend le groupe si spécial, c’est la façon dont il fusionne différents sous-genres de métal. Selon le bassiste du groupe, Troy Sanders, le groupe intègre beaucoup de rock ‘n’ roll et de rock progressif, et saupoudre certaines chansons de thrash, de punk et de rock psychédélique. Leur sens délicat de la combinaison d’une myriade de styles a façonné ce que leurs fans reconnaîtront comme étant Mastodon.

La question est donc de savoir si Mastodon ont conservé leur son et leur style charismatiques tout au long de leur carrière, ou si cela s’est déjà atténué depuis leurs quatre premiers albums conceptuels, dans lesquels chaque album est basé sur un élément (dans l’ordre du feu, de l’eau, de la terre et de l’éther). Découvrons-le en jetant un coup d’œil à Medium Rarities, le huitième opus du groupe et premier album sous forme de compilation. Il se compose de 16 reprises, de versions instrumentales de chansons des albums précédents et d’enregistrements en direct.

Le premier morceau de Medium Rarities, « Fallen Torches », est solide et puissant. Présenté pour la première fois cette année sous la forme d’un « single », il offre un équilibre subtil entre des voix dures et nettes. Les transitions sont fluides et le riff d’outrozsr un tueur. La chanson suivante, « Commotion » , est une reprise ; n 2012, l’auteur-compositeur-interprète Feist a vait repris « Black Tongue » de Mastodon, Mastodon a alors repris « A Commotion » de Feist, publiant le« split album » Feistodon. La version de Mastodon ajoute une couche supplémentaire de sinistrose et de lourdeur, ce qui est un ajout approprié pour représenter une telle agitation. 

« Asleep in the Deep » est une version instrumentale. Initialement publiée en tant que chanson sur l’album Once More ‘Round the Sun (2014), la version instrumentale permet à l’auditeur de se concentrer spécifiquement sur l’aspect progressif du groupe. Le solo de Brent Hinds vers la fin du morceau est très agréable à écouter. « Capillarian Crest » est le premier enregistrement live figurant sur l’album. Bien que le chant soit moins qu’étonnant, les riffs complexes et optimistes et les changements de signature temporelle sont satisfaisants à l’écoute. La dernière section est pleine d’énergie et de force, ce que Mastodon cloue absolument à ses spectacles en direct. 

Le cinquième morceau est une reprise fidèle de « A Spoonful Weighs a Ton » des Flaming Lips. Rien n’a été modifié, à part la lourdeur des percussions. Les parties de piano sont gracieusement écrites, en particulier l’intro, et la chanson dans son ensemble a une beauté d’un autre monde. « Toe to To Toes » est un autre instrumental qui était à l’origine une chanson du EP Cold Dark Place (2017). Ce morceau progressif est excentrique dans la mesure où l’auditeur peut à la fois danser et faire un headbang sur le premier riff.

Le deuxième enregistrement en « live», « Circle of Cysquatch », présente des voix et des sons fortement déformés. Là encore, le chant râpeux n’est pas particulièrement efficace, mais les touches progressives sont agréables. Le morceau suivant, « Atlant » », met en vedette Gibby Haynes en tant que chanteur et parolier. Le riff d’ouverture rappelle le « Stockholm Syndrome ». de Muse. Les effets sonores et les paroles sont étranges, et restent atypiques, voire incompréhensibles sur la plus grande partie du morceau. 

La seconde moitié de l’album commencera avec l’instrumental progressif « Jaguar God » de l’album Emperor of Sand (2017). Enregistré à l’origine avec des voix, le yitre présente un bon mélange de sections lisses et lourdes. Malheureusement, les transitions semblent abruptes en raison de l’absence de mélodies vocales pour donner une direction à la composition. La suivante, « Cut You Up With A Linoleum Knife », semble être inspiré » de Judas Priest. Le riff qui jalonne l’intro ressemble à « Painkiller » et certaines parties vocales ressemblent à celles de Rob Halford. Les paroles sont absurdes, mais les riffs, le duel de guitares et la compacité de la chanson compensent amplement ces « lacunes ».

« Blood and Thunder » (extrait de l’album Leviathan (2004)) est un titre épique donnant toute sa mesure en « live ». Le chant dur complète très bien les riffs féroces, et les transitions dans et hors des mesures impaires semblent naturelles. Pour dire les choses simplement, la chanson est un véritable brûlot  « White Walker » (sorti en 2016 pour Game of Thrones) est très différent du reste du morceau, car il utilise des instruments acoustiques et des harmonies vocales tout au long de la première moitié de la chanson pour exprimer la sombritude. La seconde moitié est plus lourde en raison de l’inclusion de la guitare électrique, mais la « sombrur »e imprègne toute la durée du titre. « Halloween » est un autre instrumental optimiste, également publié initialement sur l’album Once More ‘Round the Sun.

« Crystal Skull (version live) » suit cette énergie avec quelques riffs méchants tirés de l’album Blood Mountain datant de 2016, bien que les rythmes soient plus subdivisés afin de créer un sentiment de vitesse plus fort que la force pure. L’avant-dernier morceau et dernier instrumental « Orion », a été composé par Metallica pour l’lmblématique Master of Puppets (1986). Mastodon a conservé leur version aussi fidèle que possible à l’original, en limitant au maximum l’incorporation de leur propre style sur cette pochette. Cette décision respectueuse aurait pu donner lieu à une couverture plus intéressante. L’album se termine par une version » live » de « Iron Tusk » (de Leviathan). La chanson manque de direction et manque donc d’élan. Une chose qui ressort de l’enregistrement en direct est qu’il s’efface (malgré l’enregistrement en direct), alors que la version studio (originale) se termine par une courte note. 

L’album est peut-être génial pour les fans de Mastodon, mais il y a deux problèmes qui le rendent décevant. Premièrement, la distorsion de certaines chansons est trop forte (surtout lorsqu’on utilise un casque), ce qui entraîne une expérience d’écoute désagréable. Deuxièmement, l’absence d’un thème ou d’un objectif qui aiderait les nouveaux auditeurs à prêter davantage attention au groupe et à sa discographie. Il y a trop de reprises et d’arrangements que seuls les fans remarqueraient et apprécieraient. Bien que ce ne soit évidemment pas une mauvaise chose pour ces fans, ce n’est pas le meilleur look pour la plupart des autres.

Comme il n’y a pas de nouvelle chanson sur cet album, la direction du groupe n’est pas claire. En effet, « Fallen Torches » est sorti cette année, mais il serait insensé de juger de la future trajectoire du groupe en se basant sur une seule chanson. Ce que cet album a montré, cependant, c’est la polyvalence et la dextérité du groupe. En supposant que cet album de compilation n’ait jamais été destiné au grand public, il y a toujours une bonne chance que Mastodon puisse proposer un autre disque remarquable, en libérant tout leur potentiel grâce à cette polyvalence et cette dextérité distinctes.

***1/2

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