Matt Berninger: « Serpentine Prison »

Une semaine seulement après l’enregistrement du huitième album de The National en studio, I Am Easy to Find, en décembre 2018, Matt Berninger, le chanteur du groupe de Cincinnati, a commencé à écrire pour son tout premier album solo. Après plus de 20 ans au sein de The National, où il a sorti un album exquis, on aurait pu penser que le chanteur aurait pris une pause bien méritée en sachant que « I Am Easy to Find » était dans le sac. Ce n’est manifestement pas le cas. Le premier morceau issu des séances d’écriture deviendra le titre de la première sortie de Berninger sous son propre nom « Serpentine Prison ». Pour reprendre ses propres mots, Matt a décidé qu’il était temps de tourner son exploration lyrique vers l’intérieur : « Pendant longtemps, j’ai écrit des chansons pour des films, des comédies musicales et d’autres projets où j’avais besoin d’entrer dans la tête de quelqu’un d’autre et de transmettre les sentiments d’une autre personne. J’aimais faire cela, mais j’étais prêt à retourner dans mes propres déchets et c’est la première chose qui est sortie ».

Ce n’est pas le cas de l’album Garbage. C’est un travail délicatement assemblé qui brille d’une intimité brute, quelque chose qui est porté par des éclairs de country, de jazz et de surf rock. Le disque lui-même est nuancé et l’approche « less is more », qui est une dichotomie par rapport au début de l’album, étant donné qu’il s’agissait d’une collaboration. Berninger a fait appel aux services du légendaire producteur Booker T. Jones, tandis qu’un large éventail de musiciens a contribué à la fragilité de l’album.

Tant sur le plan sonore que lyrique, « Serpentine Prison » est d’une grande fragilité émotionnelle. I Am Easy to Find » est un album enregistré principalement dans des chambres d’hôtel avec des enfants qui dorment à proximité, et le premier album de Berninger a le même ton feutré. Les guitares brillent doucement, la batterie est soit brossée, soit délicatement tapée, tandis que le moindre souffle de basse agit comme un battement de coeur lointain. L’utilisation des cuivres et des cordes provoque une tendance cinématographique, mais leur déploiement est prudent tout au long de l’album. Il en va de même pour le trille solitaire de l’harmonica, une couche de texture qui crée une évanouissement du désir solitaire. Et bien sûr, il y a la voix incomparable de The National man ; une voix à la fois douce et grossière, comme une truffe au caramel salé.

La recherche de l’âme, les thèmes de l’amour perdu et retrouvé, et la tristesse jonchent le disque ; c’est cette vulnérabilité nerveuse exposée qui donne à « Serpentine Prison » son attrait chaleureux. Oh Dearie » trouve Berninger au plus bas, alors que sa voix grossièrement taillée dit « I am near the bottom/name the blues/I got them » tandis qu’une jolie guitare acoustique vacille avec une fragile complexité. Sur « One More Secured », un rythme faible et accrocheur encadre un travail de guitare plus délicat, avant que la chanson ne se déploie au son d’un piano tremblant et d’une teinte d’orgue. On peut entendre Matt raconter l’histoire d’une relation qui tourne au vinaigre « la façon dont nous avons parlé hier soir/ça ressemblait à une autre sorte de dispute », comme le demande le chanteur « donnez-moi une seconde de plus pour me sécher les yeux/donnez-moi une minute de plus pour réaliser », sachant très bien qu’il est en sursis. Le disque d’ouverture « My Eyes Are T-Shirts » suit un chemin similaire, puisque nous trouvons la voix graveleuse de Berninger, élevée par de minuscules sons jazzy, lorsqu’il déclare : « J’entends ta voix et mon cœur s’emboîte / s’il te plaît, reviens bébé / fais-moi me sentir mieux ». All for Nothing » est l’album qui se situe entre la vulnérabilité nocturne, faiblement éclairée, et le grandiose, alors qu’une sonorité de piano solitaire et des cordes gémissantes se transforment progressivement en quelque chose d’authentiquement déchirant, certainement lorsqu’une ruée de cuivres vous coupe le souffle.

Dure, étrangement réconfortante, meurtrie et belle, « Serpentine Prison » est comme si on vous donnait accès au journal intime de Berninger, où vous pouvez voir ses pensées et ses secrets les plus intimes.

***1/2

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