Neal Morse: « Sola Gratia »

« Dieu peut changer le monde avec une seule âme consentante ». Peut-être pas ce à quoi on pourrait s’attendre comme paroles d’ouverture d’un album de rock progressif. Neal Morse nous livre ce vers avec le plus grand engagement sur son nouvel album solo Sola Gratia, un opus constellé d’abondantes influences prog des années 70 distillées et mises en bouteille pour créer une expérience gospel-prog captivante.

Après une préface néo-folk qui appelle les auditeurs autour d’un feu de camp pour écouter le prochain conte de Paul l’Apôtre, l’ouverture de l’album débarque avec aplomb. Dans le style typiquement prog, plus prog que le prog même, avec un nombre de lignes musicales qui se tissent pour éliminer rapidement ceux qui attendaient avec impatience cet autre album de Morse.

Au milieu de la dense virtuosité de « Overture », on peut entendre une grande partie de son contenu de manière répétée tout au long de l’album, ce qui montre l’habileté de Morse à développer des motifs musicaux pour mettre en valeur des thèmes dramatiques récurrents. Certains morceaux ont également traversé les albums : les murmures de « In the name of God you must die » qui clôturent un « The Name of the Lord » évocateur de Bon Jovi renvoient à Sola Scriptura en 2007, à laquelle Sola Gratia sert de suite.

Avec son lot de bons vieux moments de chansons de théâtre musical, l’album tire également sur les cordes sensibles. Les délicieuses modulations circulaires et la mélodie vocale douloureuse de « Overflow » (et sa reprise au violoncelle « The Glory Of The Lord) » contrastent de façon touchante avec le battage médiatique fantasque à la Ballyhoo, lui-même bientôt piétiné par les chants extatiques de type « adult-oriented rock » sur « Building a Wall ».

L’influence de la batterie du pilier du prog-métal Mike Portnoy est immédiatement visible. Bien que ses éclats de contrebasse et ses remplissages de tom caractéristiques, parsemés tout au long de l’album, soient devenus synonymes de prog moderne, ses grooves magnifiquement sobres et ses éclaboussures de percussions auxiliaires sur l’hymne « Never Change », plus léger, ne laissent aucun doute à l’auditeur quant à sa polyvalence. Le jeu de basse de Randy George n’est pas en reste, il est une base totalement étanche, constamment sympathique au chant et un plaisir à écouter.

« Sola Intermezzo » et « Seemingly Sincere » semblent avoir été écrits spécifiquement pour piquer l’intérêt des fans de prog moderne et honorer l’héritage de Portnoy, avec la complexité des lignes à l’unisson et les changements de signature temporelle qui accélèrent plusieurs vitesses au milieu d’un passage bizarre sur le premier titre. Portnoy s’enfonce dans le second, agissantcomme un lance-flammes sur du papier tactile préalablement allumé par les synthés de Morse.

« Now I Can See/The Great Commission » clôt l’album avec un autre hymne vocal qui aurait certainement sa place en tant que finale d’un spectacle sur scène. Puisque Morse a promis des suites supplémentaires à Sola Gratia, cela n’est peut-être pas hors de question…

***1/2

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