Bonny Light Horseman: « Bonny Light Horseman »

La plupart des ensembles folk se contentent de couvrir des éléments qui les ont influencés quelque part dans leur vie, Ce n’était pas suffisant pour Bonny Light Horseman. Le trio chanteur/multi-instrumentiste a plutôt parcouru le passé lointain et poussiéreux pour faire revivre des chansons transmises à travers les âges, dont beaucoup ont des centaines d’années. 

C’est le concept de ce premier album du trio composé d’Anais Mitchell, Eric D. Johnson et Josh Kaufman. Johnson est probablement le membre le plus connu en raison de son travail devant les vétérans de Fruit Bats. Mais les autres ont des curriculum vitae impressionnants même s’ils ne sont pas aussi bien reconnus ; Mitchell a écrit la comédie musicale Hadestown Broadway, Kaufman a travaillé avec tout le monde, de Bob Weir à Josh Ritter et Hiss Golden Messenger. Ensemble, ils unissent leurs forces musicales et vocales pour interpréter (et parfois ajouter de nouvelles paroles) des airs folkloriques traditionnels. Bien sûr, c’est une façon intelligente d’éviter de payer des droits d’auteur puisque tout cela est du domaine public, mais ce n’est pas la question. La tenue montre plutôt comment ces chansons moisies, pour la plupart oubliées, peuvent sonner de façon contemporaine avec une musique réarrangée et des voix revigorées. 

Elles ne font pas de rock et il n’y a même pas d’instruments électriques. Mais Bonny Light Horseman trouve le cœur de cette musique et l’extrapolent à des guitares (principalement) acoustiques, en ajoutant aux magnifiques harmonies des percussions squelettiques, avec parfois des saxophones et d’autres instruments. Les morceaux sont transformés avec une instrumentation fraîche et roots basée sur la tradition, mais avec des arrangements modernes et clairsemés. Il est bon que la voix sourde de Mitchell soit une douce combinaison d’Emmylou Harris et de Dolly Parton lorsqu’elle interprète les paroles de la perte et de la frustration que son être cher ne reviendra pas dans « Lowlands ». Il n’y a aucune chanson actuelle qui inclurait des paroles comme : « I’ll cut off all my long black hair/While my lowlands away…/No other man will think me fair. » (Je vais couper tous mes longs cheveux noirs / Pendant que mes terres basses s’éloignent… / Aucun autre homme ne me trouvera juste.) Au-dela deu personnel anecdotique, les sentiments restent, on le voit, universels.

Les versions remaniées conservent l’essentiel des mots traditionnels, mais insufflent subtilement à ces dix joyaux anciens une dose d’énergie vive, vive et entraînante. Les voix du trio, élargi à un quatuor avec Justin Vernon comme invité sur « Bright Morning Stars », se sentent ouvertes et naturelles. La simplicité de morceaux comme « Jane Jane », un chant de Noël qui transcende le temps pour devenir un appel et une réponse douce, illustre le succès du disque. 

Il s’agit d’un classique du folk qui brille par sa vitalité et sa détermination ; si hypnotique et si cohérent, on dirait qu’ils ont écrit eux-mêmes ces sélections. Et à l’exception de quelques références passées, il n’y a pas grand-chose de daté dans cette approche magnifique. Cela prouve ce que nous savons tous : les grandes chansons sont éternelles et, entre de bonnes mains, elles peuvent résister aux sables du temps qui font disparaître dans l’obscurité leurs auteurs longtemps oubliés.  

***1/2

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